Flickr / harbor88

De prijs van vrijheid van meningsuiting

Mag je een gesneuvelde militair naar de hel verwensen onder het mom van vrijheid van meningsuiting? Volgens het Amerikaanse Hooggerechtshof wel. Vrijheid van meningsuiting staat in Amerika nog altijd hoog in het vaandel, maar het behoud van een gekoesterd recht kan een wrange bijsmaak hebben. In een recente uitspraak besloot het Hooggerechtshof dat de Westboro Baptist Church, een religieuze sekte, het recht heeft om op begrafenissen van militairen te protesteren tegen het homobeleid van het leger en de Amerikaanse staat.

De Westboro Baptist Church kreeg wereldwijd aandacht naar aanleiding van de documentaire “The Most Hated Family in America” van de Britse filmmaker Louis Theroux. De kerk uit Topeka, Kansas bestaat voornamelijk uit familieleden van de pastoor en staat bekend om haar anti-homo protesten. Leden van de kerk geloven dat God Amerika haat omdat de staat homoseksualiteit tolereert. Door middel van protesten waarbij borden worden tentoongesteld met leuzen als “God Hates Fags”, “Thank God for Dead Soldiers” en “You're Going to Hell” heeft de kerk in de afgelopen twintig jaar de rest van Amerika van haar denkbeelden te proberen overtuigen. Omdat de kerk van mening is de God in het bijzonder kwaad is op het leger, heeft de kerk er een gewoonte van gemaakt om te protesteren op begrafenissen van gesneuvelde militairen. De vader van een in Irak gesneuveld korporaal klaagde de kerk aan voor het opzettelijk toebrengen van emotionele schade.

Leden van de kerk geloven dat God Amerika haat omdat de staat homoseksualiteit tolereert.

Hoewel een jury de familie van de militair in eerste instantie vijf miljoen dollar schadevergoeding toekende, besloten acht van de negen rechters van het Hooggerechtshof dat de protesten binnen de vrijheid van meningsuiting vallen. Daar de leuzen betrekking hebben op publieke kwesties – de politieke en morele houding van Amerika en haar burgers – verdienden zij bijzondere bescherming, aldus de rechters. Het lijden van families van gesneuvelde soldaten is de prijs die betaald moet worden voor het waarborgen dat het publieke debat. Dat is geen kleine prijs, want de kerk heeft in de afgelopen jaren God uitgebreid bedankt voor de dood van duizenden militairen, brandweermannen en slachtoffers van ongelukken, natuurrampen en zware misdaden.

Het Hooggerechtshof bepaalde dat de protesten binnen de vrijheid van meningsuiting vallen.

Er zouden ook vraagtekens bij de uitspraak van het Hooggerechtshof gezet kunnen worden. Moet dusdanig kwetsende taal worden toegestaan als ouders hun kind begraven? Draagt dat werkelijk bij aan het publieke debat? Het is de vraag of verbale aanvallen die zo schandalig zijn dat ze alle grenzen van fatsoen overschrijden bescherming verdienen. In een samenleving waar er genoeg opties zijn om je mening te ventileren lijkt het onnodig om op een kwaadaardige manier een inbraak te doen op de privacy van mensen die in diepe rouw zijn.

De uitspraak van het Hooggerechtshof is in ieder geval een duidelijke overwinning voor de voorstanders van onvoorwaardelijke vrijheid van meningsuiting. De Westboro Baptist Church geniet ondertussen van alle aandacht voor hun 'goede zaak' en heeft aangekondigd nog meer te gaan protesteren.  Daar zal God blij mee zijn.

Gerelateerde artikelen
Reacties
2 Reacties
  • Let wel, dit is geen vrijbrief om te doen en laten wat je wilt. In de meeste staten bestaat wetgeving die aangeeft onder welke omstandigheden zo'n protest gehouden mag worden. Zo zijn er restricties aan de afstand van het protest, varierend van 100 tot 1000 feet (= 30 tot 300 meter) enzovoorts, zie het gezaghebbende artikel hierover van McAllister:

    http://www.law.ku.edu/publications/lawreview/pdf/McAllister.pdf

  • Klopt. In deze zaak stonden de kerkleden ook op 300 meter afstand van de begrafenis. De voorzitter van het Hooggerechtshof (Chief Justice Roberts) gaf ook aan dat de protestanten zich aan alle regels hadden gehouden, i.e. ze riepen geen leuzen en bleven netjes op afstand. De zaak en de recente uitspraak hebben echter wel impact gehad in een groot aantal staten. Meerdere staten hebben wetten aangenomen die protesteren op begrafenissen alleen onder sommige omstandigheden toestaan of zelfs compleet verbieden. Zo werd in Arizona met spoed een wet aangenomen om protesteren op begrafenissen compleet te verbieden, omdat de kerk had aangekondigd dat ze zouden gaan protesteren op de begrafenis van een 9-jarig meisje dat was doodgeschoten toen een man het vuur opende op de Representative Gabrielle Giffords in Tuscon afgelopen januari. Volgens de kerk meisje “was better off dead”.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Naar boven